lunes, 24 de octubre de 2016

Los apóstoles de Linneo (X): Peter Forsskål

Peter Forsskål (1760)
Peter Forsskål nació el 11 de enero de 1732 en Helsinki, que en aquella época pertenecía a Suecia. En 1741, la familia se trasladó a Tegelsmora, a cuya parroquia su padre había sido destinado como vicario. Peter se matriculó en la cercana Universidad de Upsala en 1742, con solo diez años, lo que no era excepcional en la época. Allí estudió teología y fue discípulo de Linneo. En 1751 obtuvo el diploma de teología. Entre 1753 y 1756 estudió teología, filosofía y filología oriental bajo la dirección del orientalista alemán Johann David Michaelis en la Universidad de Gotinga (Alemania). En el otoño de 1756, tras obtener el doctorado, regresa a la Universidad de Upsala para estudiar economía; tres años más tarde se convirtió en profesor de esa materia.



En 1759, Forsskål publicó su tesis, Tankar om den borgerliga friheten ("Reflexiones sobre las libertades civiles"), donde abogaba por la libertad de prensa; el libro fue considerado peligroso por el gobierno y censurado.

Tras este tropiezo con las autoridades suecas, en septiembre de 1760, aconsejado por Linneo y Michaelis, Forsskål se traslada a Copenhague (Dinamarca), y se une como naturalista a una expedición danesa a Oriente Próximo que zarpa el 7 de enero de 1761 en el barco Grönland. Pasó el verano de ese año en Constantinopla, después cerca de un año en Egipto, y en diciembre de 1762 viaja a Arabia.

Forsskål estudió la flora y la fauna del mar Rojo. En Yemen dio con una planta del género Commiphora, al que pertenecen la mirra y otras resinosas. Linneo le había pedido un ejemplar de este género, pero Forsskål murió de malaria el 11 de julio de 1763, antes de poder cumplir el encargo.
Forskalia sp. (Ernst Haeckel, 1904)

El cartógrafo alemán Carsten Niebuhr, único superviviente de la expedición, publicó dos obras de Forsskål en 1775: Flora Ægyptiaco-Arabica sive descriptiones plantarum quas per Ægyptum Inferiorem et Arabiam felicem detexit, illustravit Petrus Forskål ("Flora egipcio-arábiga o descripciones de las plantas que descubrió e ilustró Petrus Forskål en el Egipto inferior y la Arabia Feliz") y Descriptiones Animalium - Avium, amphiborum, insectorum, vermium quæ in itinere orientali observavit Petrus Forskål ("Descripciones de animales - aves, anfibios, insectos y gusanos que observó en su viaje al oriente Peter Forskal"). El diario de viaje de Forsskål, Resa till lycklige Arabien - Petrus Forsskåls dagbok 1761- 1763 ("Viaje a la Arabia Feliz - Diario de Petrus Forsskåls 1761- 1763"), o más bien una copia probablemente incompleta, porque el original se perdió, no se publicó hasta 1950.

El herbario de Forsskål, descrito en su Flora Aegyptiaco-Arabica, y restaurado 150 años después de su muerte por el botánico danés Carl Frederik Albert Christensen, se reparte en la actualidad entre el Mueso Botánico de Copenhague, con 1 750 plantas, el Instituto Botánico de Lund, con unas doscientas, y el Museo Sueco de Historia Natural, en Estocolmo, que conserva unos ciento cincuenta especímenes. El Museo Zoológico de Copenhague conserva un centenar de peces desecados, fruto también de la expedición de Forsskål.

Linneo dedicó a la memoria de su apóstol el género Forsskaolea, una ortiga sin pelos urticantes cuyas semillas le había enviado Forsskål desde Egipto. El naturalista suizo Rudolph Albert von Kölliker le dedicó en 1853 el género Forskalia de sifonóforos, medusas coloniales. También se le han dedicado varias especies: una babosa de mar, una salvia, una mariposa...

Algunas especies descritas por Forsskål
Llantén de la India (Plantago ovata)
[Stickpen, 2010]
Pez ángel árabe (Pomacanthus asfur)
[J.E. Randall, 2014]
Loro candelamoa (Hipposcarus harid)
[Derek Keats, 2011]
Eslizón ocelado (Chalcides ocellatus)
[HTO, 2012]
Pez mariposa diagonal (Chaetodon fasciatus
[David Darom, 1969]
Pez mariposa auriga (Chaetodon auriga)
[Bryan Harry]
Langosta del desierto (Schistocerca gregaria)
[Compton Tucker, NASA GSFC]
Seri (Ipomoea aquatica)
[Francisco Manuel Blanco, c.1880]

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